近代英国著名经济学家阿尔弗雷德·马歇尔(Alfred Marshall)曾经把经济学描述为研究“日常生活中的人性”。而经济学的终极目标,就是对人们如何处理日常生活事务进行细致、实时和大规模的观察,理想状态是三者同时实现。

这个目标曾经很难实现,但《卧底经济学》的作者蒂姆·哈福德在FT中文网的一篇文章中认为,有技术上的三个发展,让经济学的终极目标变得触手可及。

第一是高分辨率卫星图像的可获得性。经济学家艾历克斯•普法夫(Alex Pfaff)在20世纪90年代中期就发现,这些图像可以告诉我们,亚马逊地区开发项目和热带雨林毁灭之间有什么联系。此外,卫星可以轻松地测量夜间照明,这是跟踪经济活动和城市发展模式的一个简单的方法。

第二是行政管理数据给经济学带来的改变。行政管理数据包括,学校记录的出勤率和成绩,税务机关记录的纳税人收入等等。随着这些记录逐渐数字化,它们能被用来解答研究中的严肃问题。比如,税收数据可以告诉我们,富人或穷人家的孩子,长大后会在多大程度上成为富人或穷人。

第三是移动电话提供的数据。“每次拨打电话,电话公司都会生成一个记录,谁打给谁、什么时间、通话多久,以及电话双方位置在哪,有时能精确到100米以内。”哈福德说,有了这些“元数据”,经济学家就可以研究各种课题,比如,人们的移动速度有多快,以及这会在多大程度上与流行病的传播相关?一个城市的交通基础设施运作是否良好?等等。

总之,哈福德认为,“我们的工具让我们看到了新的东西”,有了这些数据,经济学家就可以更好地观察人们的日常生活。

数据经济学变化