NO.574 第650期 | 我们对中年有什么误解?


策划人:小七

和你一起终身学习,这里是罗辑思维。

中国有句老话,叫“月过中秋清辉减,人到中年万事休。”到了我这个岁数,中年问题就开始浮现出来了。人生剩下的时间越来越少,责任越来越重,体能却越来越跟不上,在自己感觉中是“中年危机”,外界看来是“中年油腻”。很多中年人都活得灰头土脸。

最近同事小七推荐我看一本书,叫《中年的意义》,作者是大卫·班布里基。听这书名,像不像鸡汤书?给中年人励志的?还真不是。这班布里基,是剑桥大学的动物学家,说的更具体一点,他其实是个兽医学家。所以,他的视角特别冷峻。在把人看成动物的情况下,中年在人类一生中到底是什么地位呢?这才是这本书有意思的地方。

过去,我们都把中年看成是人生下坡路的转折点。这本书告诉我们的第一个事实是,要转折点有什么用?在动物界,没有什么转折点,到了生命的最高峰,就是过了生育期,很多动物就该死了啊。比如有的昆虫,在孩子出生以后,父母马上就会死去,比较高级的物种,等孩子性成熟之后,父母也会死去。因为,站在物种基因的角度看,你这一代繁衍族群的使命完成了,还留你活着和后代争抢资源吗?

所以,动物界不仅没有什么中年危机,它就没有什么中年。“人到盛年”就该死。

但人类就很奇怪,人在失去生育能力后,会相对稳定地生存二十多年才进入老年。就算男性的生育周期长一点,但过了四五十岁,很多人也不再选择生育了,这相当于自主绝育啊。这不生育,也没老的20多年,其实就是中年嘛。那请问为什么人要有这个阶段呢?

进化从来不做无缘无故的事。所有留存下来的性状,理论上,都应该能找得到对这个物种存续实实在在的好处。那中年对人类有什么价值呢?

表面上,我们看到的全是中年的坏处。比如我,中年之后,体能、精力确实不如从前了,脸上皱纹起来了,头发陆续变白还是好的,头发日益稀疏,那才是更残忍的真相。这是下坡路吗?

班布里基这个兽医学家,那个冷峻的判断来了。他说,这不是什么下破路,是人生的分工变了。你一个中年人,孩子基本也都生完了,你还要那么光溜的皮肤、浓密的头发干什么?那是年轻的时候,给你吸引异性用的。现在这部分能量要节省下来,干更重要的事了。什么事?帮助你的后代更成功啊。

这就牵扯到一个问题了。人类的后代,和其他动物的后代有啥不一样?

在进化竞争中,人为啥胜利?是因为我们这个物种进化出了一个超级大脑。大脑,是我们这个物种最宝贵的资源。所以,人类的所有活动,本质上都是围绕大脑进行投资。

青年时期,我们给自己的大脑投资,以惊人的速度吸收知识,消耗能量。到了中年之后,大脑的飞速发育开始停止,那我们在为谁投资呢?别老把眼光往自己身上看,想想这个物种?对,从一个动物学家的角度看,中年之后的人,其实是在为自己的孩子的大脑进行投资。生物学家把这种代际之间的投资现象称作“亲本投资”。亲是亲子的亲,本是资本的本。关键是,人类亲本投资的复杂程度远远超过其他动物。所以,自然选择要求我们必须停止生育,把精力放在照顾后代上。这个时候,一个叫“中年”的人生阶段开始登场了。

中年人能给后代的投资,大体上可以分成两类。

第一类,是包括食物在内的各种物资。

黑猩猩5岁就能自己找吃的。但人类,至少活到十几二十岁,才能做到。因为人类获取食物的系统非常复杂。这还不止是现代社会哈,即使在200万年前,非洲大草原上的人类,要想捕杀比我们更强壮的野牛,没有技术和经验的青少年是很难完成的。他们靠谁,只能靠父母和身边的中年人。没有中年人提供食物,青少年恐怕很难健康长到成年。这是人类的一个特殊之处。

中年人给后代大脑的第二类投资品,当然就是知识。

孩子大脑发育到一定阶段,光有食物是不够的,还需要信息——你得知道谁是天敌?谁是盟友?哪里有食物?哪里有危险?这些都是信息。

人类怎么获得信息?主要有两种方式,一种是跟其他生物一样,写在基因里了;另一种获取信息的方式是人类独有的,那就是跟长辈学习。

第一种方式的好处是靠谱,传递得准确。第二种方式的好处,是快,在同一代人当中,信息可以迅速、大量地横向传播和普及。

这个时候,中年人可就派得上用场了。

我们前面说,中年人的身体,各个方面都在衰退,但是有一点没有,那就是大脑,中年人的大脑不仅不比年轻人差,反而达到了一个持续的巅峰状态。研究发现,人的大脑认知能力在20岁时开始增长,到40岁左右达到顶峰,之后20多年几乎没有变化,直到进入老年才开始下滑。

你可能会问,中年人的各项机能都在老化,大脑就不老化吗?班布里基这位兽医学家就说了:中年人的大脑不是没有老化,只是切换到一种能耗更低的运转方式。

人类大脑是一个在演化中不断博弈、平衡、妥协的结果。比如,大脑接收感官信息的能力变弱了,像视力、听力变弱了,但处理信息的认知能力变强了,像语言能力、数学能力、推理能力就变强了。而损失一点感官信息,对人类演化几乎是没有威胁的。别忘了,人类是群居动物,一次狩猎中,那些需要靠敏锐感官和强健体能才能获得的信息,比如注意猎物的脚步声,捕杀猎物这些活,交给年轻人就可以了,而狩猎能不能成功,大多靠的是中年人的经验、技术和计划。

小结一下,人类为帮助后代发育出更成功的大脑,演化出了中年这个人生阶段。中年人在体能的巅峰时刻为后代寻找食物,接着体能减退,智力又达到巅峰,继续为后代传递信息。反正就是在不同阶段,变着花样为后代的大脑进行投资。

如果从进化的角度看中年,就有一个坏消息,一个好消息。坏消息是,一个人就是一个进化的工具,你的一切存在都是为了维持物种繁衍的,这一点,所有的物种都一样,所有的人生阶段也都一样。这一点也不美好,但是进化论就是这么解释的。

那好消息是啥呢?是中年不是衰退期,而是分工的转变期。把体能上的优长切换为大脑上的优长。一个中年人感受到的所有危机,其实都是为了为了让大脑保持在巅峰状态而付出的代价。

所以结论来了:

第一,在一个认知能力越来越重要的时代,中年人没有什么好抱怨的,这反而是我们一生中最能够创造价值的阶段。用万维钢老师的话说,所谓的中年危机,就是中年懈怠。不仅没有什么可抱怨的,而且干脆就是在暴殄天物。所谓天予不取,反受其咎啊。

第二,如果你说,我也没有那么想上进,想逆天而行,那就顺应一下自然吧,那就承担起中年应该承担起的责任。对自己的孩子,或者泛指的人类下一代的大脑进行投资。多帮帮年轻人,也算是尽到了我们中年人的义务。

好,这个话题我们就聊到这,明天是周末,罗胖精选,再见。