NO.1206 什么是边际革命?


你好,这里是罗胖精选。

今天的内容来自薛兆丰老师的《经济学课》。

薛老师有一个本事,就是能把一个艰深复杂的概念,给普通人讲明白,讲得活色生香。讲完,你就能运用这个概念,洞察身边的现象,并且体验到思维的乐趣。

今天我选给你的这一讲,薛兆丰老师讲了一个词,叫做“边际”。他说,经济学之所以成为一门科学,就是因为引入了边际的概念。整个现代经济学的大厦,都建立在这个概念之上。

那“边际”这个词究竟是什么意思?它又能怎样帮助我们理解这个世界呢?接下来,就让我们听一听薛兆丰老师的讲解。

你好,这个单元我们讲需求定律,昨天做第一个铺垫,讲了一个重要的概念“个人估值”。今天讲另一个重要概念:“边际”。

1.钻石与水的故事

我先来问你,你们家里有钻石,有矿泉水,是钻石给你带来的幸福大还是矿泉水给你带来的幸福大?

这个问题不好回答。最早提出这个问题的,是经济学鼻祖亚当·斯密(Adam Smith,1723年6月5日—1790年7月17日 ),他问道:“水对于人的生命来说是非常重要的,但是水的价格却非常低。钻石对人的生命来说,一点用处都没有,但是钻石却非常贵,这是为什么?”

要回答这个问题,就必须用到边际的概念。边际这个概念有多重要?过去快20年的时间里面,我一直给报刊杂志写经济专栏,要写好经济专栏,有一个秘诀,就是一定要写得清晰易懂。

我经常说,要是电视节目做得不好,人家要换台的话还得去找遥控器。但是看报纸看杂志,如果人家不喜欢你的文章,眼睛一溜就过去了,所以你要把人家留住,就一定要写得清楚明了。为了写得清楚明了,我尽可能地避开所有的经济学术语。

实际上我发现,什么术语都可以避开,我都能把话说清楚,但只有一个经济学的术语,我是怎么避都避不开的,这个概念就是“边际”。如果非要不说“边际”这两个字,那么在文章当中表达的意思,要么就不够准确,要么就比较含糊,不能百分百表达我的意思。当然,写文章有时候只能做个取舍,留个破绽。

实际上,整个经济学的思维都是关于边际的。经济学早期的时候是一种哲学的思辨。到今天是一种科学的范式,这两者之间转变的一个重要关口,就是引用了边际的概念。

引入边际概念的是奥地利学派,奥地利学派对经济学做出了很多贡献,其中有一点贡献特别大,就是他们引入了边际的概念。这个贡献太大了,以至于没有人再提起这是奥地利学派的贡献。因为大家都觉得只要是现代经济学,它当然就建立在边际的概念之上。

你还记得吗?我们在前面讲科斯定律的时候我说过,不是因为科斯聪明,而是因为我们糊涂。我这么说的一个重要的原因,是因为科斯的贡献,其实并没有超出他念本科的时候,他看了一本经济学入门教科书,当中关于边际的概念。

这本书的名字叫《政治经济学常识》(The Common Sense of Political Economy: Including a Study of the Human Basis of Economic Law ),作者名字叫菲利普·威克斯蒂德(Philip H. Wicksteed ),如果你感兴趣的话,可以去看一下这本名著。(《政治经济学常识》英文原文链接:http://www.econlib.org/library/Wicksteed/wkCSCover.html

同时,不知道你知不知道,在美国人气最旺的经济学家博客,由乔治·梅森大学的两位经济学家合写,一位叫泰勒·考恩(Tyler Cowen ),另外一位叫亚历克斯·塔巴罗克(Alex Tabarrok ),他们这个博客的名字就叫边际革命(Marginal Revolution 网址:http://marginalrevolution.com/

2.何谓边际

说了这么多故事,到底什么叫边际?边际就是“新增”带来的“新增”,这就是边际的概念。

边际成本就是每新增一个单位产品,所要新增的成本叫边际成本;边际收入是多卖一个产品,你能够新增的收入叫边际收入;边际产量是你多增加一份投入,所能够多获得的产量叫边际产量;边际效用是你多消耗一个单位的商品,所能带来的新增的享受叫边际效用。新增带来的新增就叫边际。

我们在消耗产品的时候,我们在吃馒头的时候,馒头给我们的边际效用是递减的。这句话什么意思?这句话的意思是,你吃第一口馒头,这口馒头给你带来的效用很高,第二口馒头它给你带来的新增的效用就会少一点,第三口又再少一点,一步一步地减下去,这叫边际效用递减。

美国的罗斯福总统,是美国历史上唯一一位连任4届的总统。当他第四次当选总统以后,有位记者就来问他:“第四次当选总统是什么感受?”罗斯福没有当场回答他的问题,而是请这位记者吃三明治。

吃第一块三明治的时候,这位记者觉得这可是殊荣啊,真是了不起,面子真大;第二块的时候他觉得已经感觉平平了;第三块的时候,他已经很难咽下去了。

然后罗斯福把第四块三明治放到这位记者的面前,他说:“你把这第四块三明治吃下去,你刚才问我的问题,我就不用回答了,你自己会有亲身感受。”

这就是边际效用递减的规律。

3.边际收益与边际成本趋同

我们同时要知道,边际效用和边际成本是一个成对的概念。我们吃馒头,馒头带给我们的效用在递减,但与此同时,我们每吃一块馒头,都要付出一定的成本。比方说你要为馒头付钱,这时候边际效用递减,它减到某个程度,边际效用就会低过你为馒头所付的价格。这时候你就会停止买馒头,停止吃馒头。

换句话说,当你吃馒头的边际效用,高于你为多吃一个馒头所付出的边际成本的时候,你会继续吃馒头。但是倒过来,如果你为馒头所付的边际成本,高于馒头带给你的边际效用的话,你就要减少吃馒头。

也就是说,人们会朝着边际平衡的方向迈进,边际收益要尽量等于边际成本。

这是关于边际的第二个概念。你明白了这两点,咱们就可以回答,一开始我问你的问题:到底是水带给你的幸福高,还是钻石带给你的幸福高。

当然,亚当·斯密(Adam Smith,1723年6月5日—1790年7月17日 )说的没错,水才是我们真正的必需品。事实上,整个过程是这样的。水对我们来说非常重要,所以当我们有钱的时候,我们花的第一个铜板用来买水,因为它是必需品;第二个铜板,也还是买水,因为我们太需要水了;第三个铜板,还是买水;第四个还是买水,第一千个铜板,咱们还是买水。这时候水带给我们的边际收益怎么样?

在下降,下降到一定程度,假设说到第一千个铜板的时候,边际上带给我们的收益已经相当低了。这时候,我们会动一个念头,说第一千零一个铜板,咱们能不能换一个花样,买一点点钻石?

那一个铜板给我们买来的一点点的钻石,能够很好地满足我们的虚荣心。于是咱们就把第一千零一个铜板用来买钻石。也就是说,在边际上你们家的水和你们家的钻石,给你带来的幸福是一样的。

你没有想到吧?你的回答可能是说水比钻石更重要,或者说钻石比水重要。你可能没想过,合理的答案,是它们在边际上给你的回报是一样的。

你想想,如果不一样会怎么样?如果第一千零一个铜板,你觉得还是需要多喝水,你会怎么做?你会继续买水,不会买钻石。倒过来,如果第999个铜板,你已经觉得买钻石更值得的时候,你就会用它来买钻石。

你在一个一个铜板花出去的时候,你在追求一件事情,就是水带给你的边际收益,要跟钻石带给你的边际收益相等。

也就是说,我们怎么才能保证,我们有限的铜板能带来最大的效用呢?办法就是我们一个一个铜板花出去的时候,要确保它永远花在边际效用最大的那个产品上面。

如果是水给我们的边际效用更大,我们就在水上面花钱,直到水的边际效用跌到跟钻石带给我们的边际效用一样为止,到那一步,我们就开始把铜板转向购买钻石。

4.每个人都是边际平衡的高手

我们把这个图景再扩大一点。我们举目看过去,我们身上的所有的财物,我们所进行的所有的活动,我们跟所有不同的人打交道,所花的时间,实际上每一个活动每一件商品,它带给我们的边际效用都是一样的。

如果不一样会怎么样?如果不一样的话,我们就会作出调整。所以我问你,你爱薛老师的“得到”专栏更多,还是爱你的家人更多?

经济学的回答是:在边际上,你对这两者的爱是一样的。当然你很爱你的家人,所以你花很多时间跟他们在一起,但是由于你花的时间多了,所以跟他们待在一起所带给你的边际效用就开始递减,减到一定的程度,你就会想,“如果我腾出10分钟时间来听薛老师的专栏,而不是跟家人待在一块的话,我得到的收益会更大”,这时候你就打开了你的手机,开始听薛老师的专栏。

所以在边际上,你对这个专栏的爱,跟你对家人的爱是一样的,有意思吧!

经济学挺重要的,如果你是个在校学生,你应不应该在经济学这门课上拿个100分?如果你在经济学上努力地拿100分,我就说你不是一个好的经济学学生,为什么?

因为你要花时间的地方太多了,在经济学这门课上,你从60分变成80分是相对容易的,80分变成90分那就更难了。因为边际成本在增加,而边际效用在递减。你提高的只不过是几分,你的学习总分,除了经济学这门课,还有好多门课。最后,当你从99分到100分的时候,你要花的努力非常的大,而这些努力带给你的边际收益却非常的低。

所以每一个人都应该是一个边际平衡的高手。也就是说,他应该利用自己有限的时间、有限的精力,在他所可能涉及的所有领域、所有活动、所有选项当中,根据边际平衡的规律,来分配他所有的时间、金钱、精力和其他资源,从而使他的总收入达到最大。

我们今天讲了一个非常重要的概念“边际”。边际就是新增带来的新增。边际成本就是每多生产一个单位的产品所要新增的成本;边际收入就是多卖一个产品所新增得到的收入;边际产量就是多做一个单位的投入所能够得到的新增的产量;边际效用就是多消费一个单位的商品所带来的新增享受。

而且我们说,我们带来的新增的享受,总是有一个递减的规律。由于资源是有限的,每个人怎么样才能够最有效地利用他们有限的资源,得到最高的效用呢?

办法就是边际的平衡。就是在每多花一个单位的成本,不管这个成本指的是多一个单位的时间、多一个单位的金钱、多一个单位的注意力、多一个单位的努力,他们都要把这多一个单位的成本,花在那些带给他们收益最大的那种活动或商品上去。从而使得所有这些商品和活动给他们带来的边际收益是相等的,这就叫边际平衡的概念。如果一个人这么做了,那么他得到的总收益就会达到最大。

今天我留给你的思考题有点难:“穷者越穷,富者越富”,这句话你觉得对不对?

欢迎你给我留言,我们下节课再见。